Afinal: A quiete do SOL causou a pequena idade do gelo?

Durante décadas, os astrônomos e climatólogos têm debatido se um século XVII prolongado período de frio, melhor documentado na Europa, poderia ter sido causado pelo comportamento errático do sol. Agora, um físico americano solar diz que ele tem novas evidências que sugerem que o sol era de fato o culpado.

Brrr... Invernos frios na Europa do século XVII, como mostrado nesta pintura por Hendrick Avercamp, podem ter sido causados por uma falta de atividade solar depois de tudo. Crédito: Hendrick Avercamp/Wikimedia Commons

O sol não é tão constante como ele aparece. Em vez disso, sua superfície regularmente é assolada por tempestades de redemoinho campos magnéticos. Como resultado, o rosto do sol como um adolescente atormentado com acne, brotos muitas vezes relativamente escuras e de curta duração “manchas,” que aparecem quando fortes campos magnéticos inibem o afloramento de gás quente de baixo. O número desses ceras de manchas e diminui regularmente em um ciclo de 11 anos. No entanto, mesmo nesse ciclo não é imutável.

Em 1893, astrônomo britânico Edward Maunder, estudando registros históricos, note-se que o ciclo essencialmente parado entre 1645 e 1715. Em vez disso, o sol estava quase desprovido de manchas solares durante este período. Em 1976, físico estadunidense solar John “Jack” Eddy sugeriu lá poderia ter sido um nexo de causalidade entre este “mínimo de Maunder” do número de manchas solares e o contemporâneo pequena idade do gelo, quando as temperaturas médias na Europa foram um grau centígrado inferior ao normal.

Seria de esperar a ausência de manchas escuras para tornar o sol ligeiramente mais brilhante e mais quente. Mas a ausência de outros sinais de atividade magnética, tais como manchas brilhantes de gás muito quente, conhecido como faculae mais do que compensa este efeito. Assim, na verdade, a saída de energia total do sol é mais baixa durante um mínimo solar. Se o mínimo é prorrogado, como foi na segunda metade do século XVII, o mergulho na saída de facto pode afetar clima da terra.

No entanto, os cientistas têm debatido se o efeito poderia ter sido grande o suficiente. Por exemplo, em um artigo recente no Geophysical Research Letters, solar físico Karel Schrijver da Lockheed Martin Advanced Technology Center, em Palo Alto, Califórnia e seus colegas argumentam que durante o mínimo de Maunder, o sol não poderia ter esmaecido suficiente para explicar a pequena idade do gelo. Mesmo durante um mínimo prolongado, afirmam, uma extensa rede de faculae muito pequena em restos de superfície quente do sol para manter a saída de energia acima de um determinado nível de limiar.

Não é assim, diz Peter Foukal, um físico solar independente com heliofísica Inc. em Nahant, Massachusetts, que alega que Schrijver e seus colegas estão “assumindo uma resposta” em um argumento circular. De acordo com Foukal, que apresentou seu trabalho ontem aqui na reunião de Verão da American Astronomical Society, não há nenhuma razão para acreditar que a rede de pequenas faculae iria persistir durante longos períodos de quiescence solar. Na verdade, diz ele, observações entre 2007 e 2009, quando o sol estava impecável para mais tempo, revelam que todas as formas de atividade magnética diminuíram, incluindo a rede de pequenas-faculae.

Além do mais, observações detalhadas em órbita solares telescópios revelaram que a bomba de pequenas faculae fora mais energia por unidade de área de superfície do que os maiores já conhecida a desaparecer juntamente com as manchas solares. Assim se o pequeno faculae começa a desvanecer-se, também, que teria um efeito ainda mais forte sobre a produção total de energia do sol. “Há evidência tentadora que [durante o mínimo de Maunder] o sol pode ter realmente esmaecido mais do que pensávamos ter até agora”, diz Foukal.

Mesmo assim, Foukal admite que outros factores, tais como maior atividade vulcânica ao redor do globo, podem também têm desempenhado um papel em causar pequena idade do gelo da Europa. Enquanto isso, a maior preocupação para os físicos solares — e a sociedade — é que ninguém sabe o que causou quiescence prolongada do sol em primeiro lugar. Tanto quanto qualquer um sabe, repetir o mínimo de Maunder poderia começar dentro de alguns anos com o mergulho seguinte do número de manchas solares

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